开放的分布式区块链应用平台,通过其专属加密货币 Ether 以太币提供去中心化的虚拟机,处理点对点合约。允许任何人建立和使用通过区块链技术运行的去中心化应用,没有任何欺诈、审查、第三方监管。

以太坊的概念首次在 2013 至 2014 年由维塔利克·布特林 Vitalik Buterin 受比特币启发后提出,旨在共同构建一个更全球化、更自由、更可靠的互联网。

以太坊(Ethereum)是将比特币中的一些技术和概念运用于计算领域的一项创新。比特币被认为是一个系统,该系统维护了一个安全地记录了所有比特币账单的共享的账簿。以太坊利用了很多跟比特币类似的机制(比如区块链技术和 P2P 网络),来维护一个共享的计算平台,这个平台可以灵活且安全地运行用户想要的任何程序(当然也包括类似比特币的区块链程序)。

在以太坊出现之前,已经有很多基于区块链技术,试图实现上述区块链应用的项目。然而,这些项目都有一定的局限性,只能同时支持一种或几种特定应用。而以太坊之所以能超越以往这些项目的局限性,是因为其核心思想:以太坊要实现的是一个内置了编程语言的区块链协议,由于支持了编程语言,那么理论上任何区块链应用都可以用这门语言进行定义,进而作为一种应用,运行于以太坊的区块链协议之上(译注:该协议的意义与互联网时代的 TCP/IP 协议有的一拼)。而不是像以往的那些项目,各自为政,分别定义自己的区块链协议,而各个协议又只支持一种或几种特定区块链应用,且互不兼容。而且,基于以太坊的支持编程的区块链协议,不仅能实现前文所述的已经提出的各种区块链应用,并且在未来,也能实现现在的人们还没有想到的全新的区块链应用。也就是说,以太坊定义好的区块链协议,使得区块链应用开发者高效快速地开发顶层应用,变为可能。

以太坊可以被看作一台“全球计算机”:一个任何人都可以上传和执行应用程序,并且程序的有效执行能得到保证的地方,这种保证依赖的正是以太坊系统中鲁棒性极强,去中心化的,由全球成千上万的计算机组成的共识网络。以太坊,以应用于比特币和其他系统中的区块链技术作为基础,同时,也以比特币和其他系统中的密码学和经济刺激手段作为计算安全性的保证。但是,由于其对于编程语言的支持,以太坊得以开启更大的可能性。

举一个具体的例子,试想一个使用 Slock(一个基于以太坊的物联网平台)提供自行车租赁服务的场景。自行车的所有者会将一个 Slock(智能锁)安装到他们的自行车上,并且在以太坊区块链上给自行车注册一个智能合约(一段计算机程序代码)。接下来,任何人都可以向该智能合约发起一个发送一定数量数字货币的请求,合约在接到这个请求之后,会自动将这笔数字货币转发给自行车的所有者,并且记录一个状态,这个状态用于表明,刚刚这位数字货币的发送者获得了某种所有权,比如这辆自行车接下来三个小时的使用权。接下来,这个人在三个小时内,都可以通过智能手机向 Slock(智能锁)发送特定的签名信息,这条签名信息会打开车上的这把锁。上述的整个租赁过程,都没有涉及任何中心化的支付处理机构,即使是 Slock 这家公司本身。因此,使用类似 Slock 锁的人,不用担心 Slock 这家公司倒闭之后自己这把锁不能使用的问题,也不用担心服务商突然开始被征收高昂费用的问题,更不用担心自己的私人交易信息会全部落入某一方手里的问题。

基于以太坊的其他区块链应用还包括,各种各样的金融合约——从简单的实体资产(黄金,股票)的数字化应用,到复杂的一些金融衍生品应用,面向互联网基础设施的更安全的更新与维护应用(比如 DNS 和数字认证),不依赖中心化服务提供商的个人线上身份管理应用(因为中心化服务提供商很可能留有某种后门,并借此窥探你的个人隐私)。

本质上,以太坊的目标,就是将区块链技术所具有的去中心化、开放、和安全这三大特点,引入到几乎所有能被计算的领域。

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